科学新发现:打坐可改变大脑结构

美国麻萨诸塞州总医院(Massachusetts General Hospital,简称麻省总院)的一项研究表明,打坐(meditation)八周后,参加实验者的大脑结构就发生了变化。这是首次由科学家研究实验证明,这种传统的、带有些宗教色彩的修行打坐可以导致大脑结构的变化。

研究人员表示,以前的研究已经表明打坐者大脑结构出现差异,但没有证实到底是什么样的差异和变化。研究人员的报告说,经过八周的禅修打坐,参加者与记忆、自我感觉、同情和压力感相关的大脑区域就发生了可测量的变化(measurable changes)。

麻省总院精神科神经影像学医生莎拉•拉札(Sara Lazar)领导了这项研究,也是研究报告的资深作者。她说:“虽然禅修打坐是一种平静和放松身体的运动,但打坐者早就表示,打坐还有认知和心理上的多种好处,打坐后一天都身心愉悦。我们的这项研究也表明,人们花时间放松打坐,不只是心里感觉更好,而且大脑结构都有了实质性的变化。”

16名实验参加者在实验开始的两周前及禅修打坐八周后,研究人员对他们的大脑结构进行扫描,然后做对比分析。参加者除了每周一次会面,在一起练习禅修打坐,集中保持非主观意识的感觉、感情和意念之外,还使用录音來指导每日的打坐,并被要求记录每天练习的时间。一组没有参加打坐的人,他们的大脑结构也在同期被扫描检查。

打坐组报告他们每天平均练习27分钟,他们回答了冥想问卷调查,问卷结果表明他们的念力比以前有显著改善。

针对脑扫描图,主要对早期研究时发现的打坐者大脑出现差异的区域,科学家们做了重点分析研究,发现海马(hippocampus)的灰质密度增加了。我们知道,海马是主管学习和记忆的重要部位,是与人的自我意识、同情心和反省意识相关的大脑结构。灰质是一种大脑组织,其中含有神经細胞。

打坐者报告压力减轻了,研究人员发现他们杏仁核的灰质减少了。杏仁核已知是一种产生焦虑和压力的脑组织结构。而这一系列的变化在非禅修打坐者的脑扫描对比中都没有发现。

麻省总院研究小组成员布丽塔•侯奏(Britta Holzel)说:“大脑的可塑性很引人关注,通过简单的冥想打坐就可以在改变大脑结构中发挥积极的作用,可以增加我们的幸福感和提高生活品质,真是令人鼓舞。还有,针对不同患者人群的其他研究也显示,冥想打坐可以显著改善各种症狀。我们现在正在研究促进大脑中这种变化的基本机制。”

迈阿密大学的神经学家亚米希•杰哈(Amishi Jha)在研究冥想对减轻压力的影响,他虽然没有参与麻省总院的这项研究,但他高度评价这一发现“为进一步研究许多可能性,如防治压力有关的疾病、创伤后应激障碍(post-traumatic stress disorder)等打开了很多大门”。

麻省总院的这项研究已经发表在今年1月30日发行的精神病学研究:神经影像(Psychiatry Research: Neuroimaging)期刊上。

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